Q&Aです。コンピューターチップの新興企業CTO。私たちのビジネスは退屈ではないし、キャリアの行き止まりでもない

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インテル、サムスン、TSMCといった巨大チップメーカーが米国に拠点を移し、カスタムチップがこれまで以上に必要とされる中、業界幹部は若い人材にチップ設計に堅苦しさはないことを知ってほしいと願っています。

fiSemiconductors are in virtually every electronic devices that leaves a factory today, and the US government has planted a flag in the ground as the burgeoning chip industry has been the future of technology manufacturing.半導体産業は、今日、工場から出荷されるほぼすべての電子機器に組み込まれている。

Apple、Microsoft、Alphabet、Amazonなどは、海外の問題がハードウェアの生産を妨げているとして、国内でのチップ生産を増やすよう米国政府に働きかけている。実際、米商務省が1月に発表したレポートによると、チップ不足は深刻で、2021年のある時点では世界でわずか5日分の供給しかなく、状況がすぐに改善される兆しはないとのことです。

先月末、米国議会は、米国内で半導体を設計・製造する企業に対して補助金や税額控除を行う770億ドルの法案「CHIPS法」を可決しました。

中国、韓国、台湾を含むアジア諸国や欧州連合も、半導体産業の膨大な製造機会を獲得することが急務であることを認識しています。これらの国々は、チップの製造能力と開発を強化するために、官民で数十億ドルの資金を投入しています。

しかし、ハイテク業界は、過去最大の人材不足に直面しており、失業率は1.6%前後と、全体の失業率の半分以下にとどまっています。

同時に、インテル、サムスン、TSMCといった半導体の巨頭が、大規模なリショアリングの一環として、米国に新しいチップ製造工場を建設している最中である。しかし、そのニーズを満たすには、技術者の数があまりにも不足している。

トロント大学の電気・コンピュータ工学の教授であるトニー・チャン・キュロゾンは、1月にトロントに拠点を置くアルファウェーブIPのCTOに就任した。同社は、ロンドンとカリフォルニア州サンノゼにオフィスを構える創業5年のファブレス半導体企業である。昨年、アルファウェーブは、まだデータセンター向けチップを開発していた駆け出しの会社でしたが、中心的な投資家であるブラックロックとジャナス・ヘンダーソンが主導するIPOで12億ドルを調達しました。このIPOは、IoTデバイスやAIからクラウドサービスを支えるデータセンターまで、さまざまな新技術に対応した特定用途向け集積回路(ASIC)の開発に、投資家が大きなチャンスを感じていることを物語っています。

「特に、半導体業界はソフトウェア業界に比べて地味で、革新的でないと思われがちです。

以下は、そのインタビューに登場した専門家たちです。

あなたの経歴とアルファウェーブについて少し教えてください。”私は20年間トロント大学の教員として、賢い若者たちに電気工学とチップ設計を教えてきました。現在は、アルファウェーブのCTOも務めています。私たちは、データセンター接続用の半導体にフォーカスしています。つまり、データセンター内のトラフィックです。データセンター内のトラフィックは、一般には公開されず、超ハイテクで、皆さんの手元には届きませんが、皆さんの手元にあるものは、私たちのクラウド用技術に依存しているのです。

“アルファウェーブは、業界のベテランによってトロントに設立されました。彼らは3つの会社を設立したギークです。現在、アメリカとカナダで250人の従業員を抱えています。そのほとんどがエンジニアです。年末には600人を超える見込みです。

“だから、この人材確保というのは、我々にとって重要なことなんです。私たちは、チップの設計に注力し、チップを製造して市場に送り出すパートナー企業と関わっています。つまり、私たちが求めているのは、高い技術を持った人材なのです。

“ハード側 “の募集です。皮肉なことだと思う。簡単なはずなんです。この時代で最も革新的な技術であることは明らかですが、それでも本当に難しいのです。ハイテク産業に参入しようとする若くて賢い野心家の多くは、まずコンピュータ・エンジニアリングやソフトウェアのことを考えるんです。

“大学出身ということもあり、若者の供給を増やし、ハードウェアとソフトウェアの両方の企業に十分な人材を確保するにはどうしたらいいかということに興味があります。”

人材不足にどのように対処しているのか、また、その点で御社の業界は他の技術分野とどう違うのか。「半導体業界は、全体としてとてもとっつきにくい技術だと思われていることが問題の一つだと思います。まず、半導体は地味な産業というイメージがあります。ソフトウェア業界と比べると、刺激的ではなく、キャリアアップや富を生み出す機会も少ない。

“白いウサギのようなスーツを着た人々が、工場の現場で実際の製造を行っている写真やニュースばかりが報道されています。これは、少し誤解を招きやすい側面があると思います。製造現場やクリーンルームで白いウサギのようなスーツを着ている人がいる一方で、デスクに座ってコードを書いたり、製造をサポートするために必要なエンジニアリング活動を行うエンジニアがたくさんいるのです。

「半導体の設計は、抽象化に頼る部分が多いのが現実です。マイクロプロセッサの設計では、分子を1つ1つ設計しているわけではありません。コードを書いているようなものだ」。

「もうひとつは、技術面そのものです。もしあなたが若く、賢く、野心的で、学校に通っていて、ハイテクに興味があるなら、半導体産業は分子のダンスに集中しているように感じられます。そこにある奇跡は、量子物理学の中にあるような気がします。ここでもまた、ソフトウェアを書くことよりも、すぐに使えて、すぐに影響がわかり、フィードバックが得られることのほうが、あなたにとって身近ではないと感じているはずです。そのほうが、よりエキサイティングでダイナミックな感じがします。でも、これはちょっと誤解です。現実には、半導体設計は抽象化に大きく依存しています。マイクロプロセッサの設計では、分子を1つずつ設計しているわけではありません。コードを書いているのです。

「私たちのほとんどは、製造現場に足を踏み入れたことがありません。しかし、私たちは、すべての人の手元にあり、すべてのデータセンターにある製品を設計しているのです。

“そこ “を強調したいのです。ハードウェア業界は、すぐに頭角を現してインパクトを与えることができる業界であり、すでに多くの抽象化が行われています。例えば、私がチップを設計する場合、最近は基本的にコードを書くことになります。最終的にチップになるコードとLinux用にコンパイルされたコードを並べて見せたら、経験者でも数秒見ないとどっちがどっちかわからないでしょう。

“この業界は本当にダイナミックで、ソフトウェア製品の開発をしていても、ハードウェア製品のコーディングや設計活動をしていても、日々の活動や物事のペースはとてもよく似ています。”

半導体業界といえば、一部の有力企業が独占していると考える人が多いでしょう。技術分野で最先端の役割を求める人のインセンティブは何だろう?「ハードウェア業界では、研究開発のスピードが落ちてきているというのが一般的な認識です。特にEV革命の前は、自動車業界で最も革新的なのはカップホルダーの位置だと考えられていました。

「しかし、その認識は、強力なCPUが1つあれば、その上にソフトウェアを書けば何でもできるという考えから来ています。しかし、CPUのアイデアは、アプリケーションごとにハードウェアをカスタム設計するほど、さまざまなハードウェア製品に必要なボリュームがない時代に生まれたものだ。インテルは、製品ごとにカスタム設計したチップを正当化できるほどの販売量がなかったため、1つのチップですべてのニーズを満たせることに気づいたのです。

「今、半導体のボリュームが膨大になり、さまざまな分野で状況が変わってきています。各製品の種類に応じてソリューションをカスタム設計することが、非常に合理的で望ましい状況になってきています。機械学習用のプロセッサは、トレーニング用と実際のオンラインユースケースで設計が異なりますし、モバイルでバッテリー駆動する低消費電力チップとクラウドで使用するチップも異なります。

「そのため、特定用途向け集積回路が急増し、その名の通り、さまざまな用途に対応した新しい設計が行われています。そして、この傾向はますます強まっています。

「新しいチップデザインは、新興企業にとって新たなチャンスとなります。特定のアプリケーションのニーズを特定できる新興企業であれば、そのニーズに合わせたチップを設計し、市場を獲得することができます。また、半導体の生産量が増えているため、小さな市場ではなくなってきています。

“Alphawave “はその良い例です。5人での創業からユニコーンのIPOまで4年弱かかりました。これは一例に過ぎず、他にもたくさんあります。”

御社は現在どのようなことをされていますか、また創業当時からどのように変化されましたか。

“だから、データセンター内の接続ソリューションにフォーカスしているのです。私たちはトロントで設立されたので、当初はトロントで成長を遂げていました。創業者は全員トロント大学出身です。私は当時教員で、今もそこに籍を置いています。その強いコネクションのおかげで、学校を出てすぐの若い人たちがたくさん集まってきました。基本的に、みんなエンジニアだったんです。現在も250名の従業員がいますが、ほぼ全員がエンジニアです。ですから、学校を卒業したばかりの若い人たちが、まさにテクノロジーの最先端に放り込まれるような環境だったことは明らかです。私たちは、最先端の製造技術に取り組んでいます。

「若手には、即戦力として活躍してもらわなければなりません。ベテランと若手の組み合わせで、短期間に80以上の製品IPを創出することができたのです。これは本当にすごいことです。通常、ハードウェアの開発というと、何人もの人が何年もかけてひとつの製品を開発し、一人ひとりは小さな役割を担っているに過ぎないと思われがちです。しかし、これは、小さなチームが4年、4年半の間に80種類もの製品を設計した、逆の例なのです。

“新しい時代の半導体設計のあり方を示す好例だと思います。”

大学や専門学校から十分な電気技術者が出てこないということですが、どのような難しさがあるのでしょうか?「これは構造的な問題だと思います。技術系に進む若者は、ソフトウェアに惹かれますし、そこには膨大な需要があります。しかし、大学の構造上、コンピュータ・ソフトウェアへの関心が電気工学課程とカニバリゼーション(共食い)を起こしているのです。

「大学はこんなものではないはずだ。電気技術者とコンピュータ技術者の両方に対する需要が高まっている。だから、大学は、コンピュータ工学やソフトウェア開発のプログラムが電気工学のプログラムをカニバリゼーションするのを許さず、キャパシティを増やさなければならないのです」。

「そして、もうひとつ必要なことは、若い人たちが活躍し、影響を与えるだけでなく、富を生み出す機会もたくさんあるということを理解してもらうために、認識を改めることです。アルファウェーブはその一例です。

“期待される給与の自然な再編成が起こっているのです。半導体メーカーは、競争のために給与を引き上げている。しかし、これには時間的な帰結もあるので、今後1〜2年の間に揺れ動くことになるでしょう」。

今、一番必要なものは何ですか?「チップになるコードを書いている人が必要なんです。私たちは、チップの設計を記述するコードを書き、それをコンパイラに通して、シリコンにします。その設計を検証するためのコードを書く人、最終的にチップ上で動作するファームウェアを書く人が必要です。そして、製造からハードウェアを受け取る前に、そのファームウェアが私たちのハードウェア上で動作し、それがすべてアプリケーション上で動作することを確認する方法が必要です。ですから、検証環境のために、まったく別のコードのレイヤーが必要なのです。

「巨大なチームです。今年、250人から600人になった私たちの成長の大部分はこれによるものです。

プロフィール

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コードラボJP

大学卒業後SEに就職、現在は退職しフリーランスとして活動中。
『初心者でも挫折せずに一人でプログラミングを学べる』をモットーに、コードラボJPを開設
お問い合わせ等はcodelabsjp@gmail.comまで

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